3COM IMPULSA CLUSTER DE COMPUTADORES DE FACULTAD DE CIENCIAS DE LA UNIVERSIDAD DE CHILE


Gracias a la tecnología de switching, la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile cuenta con un cluster de computadores para realizar cálculos de alta complejidad en Física. Este cluster equivale a un supercomputador que hoy ya se utiliza para investigación sobre estructuras de materiales, y para pronósticos del clima en el espacio con datos en tiempo real sobre el comportamiento del Sol tomados por un satélite de la NASA, entre otros proyectos.

Santiago - Marzo 2001: 3Com Chile y la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile sellaron una alianza para impulsar el supercomputador de la institución, el primero de su tipo creado en Chile. De esta forma, los profesores ahora pueden contar con mayor poder computacional para abordar cálculos de física más complejos, y con ello, avanzar en proyectos de investigación en física, tales como el que se lleva a cabo en la Facultad de Ciencias para anticipar los efectos de las tormentas solares sobre la Tierra, en cooperación con la NASA.

Dentro de la visión de 3Com de simplificar radicalmente la forma en que la gente se conecta a la información, la tecnología de switching de 3Com ahora permite que los investigadores lleguen a mayores resultados. El supercomputador, construido como cluster o conjunto de procesadores unidos por una red y un switch 3Com, funciona como un computador virtual. El software (Mosix, sobre Linux) coordina las actividades y permite que el trabajo sea repartido entre los distintos procesadores, o bien, que todas las CPU compartan el trabajo en paralelo. "El uso de clusters es una tendencia mundial", explica el Dr. Ricardo Yáñez, profesor de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile. "Es lo que nos permite resolver ecuaciones difíciles en forma numérica. En general, la capacidad computacional ha sido una limitación para la investigación científica en física en nuestro país, y por eso este supercomputador representa un avance muy importante para nosotros".

"Esto representa un gran impulso", señala Camilo Quezada, Decano de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile. "El supercomputador potencia el trabajo de nuestros investigadores para lograr cosas que no se podían hacer, y para obtener una mayor productividad en generar papers, profundizar conocimientos, realizar presentaciones más allá de la Universidad. Debido a que no contamos con recursos, el aporte de 3Com tiene un gran impacto y resulta de gran utilidad para nosotros".

Uno de los proyectos que ya se desarrolla con este supercomputador es el que realiza el Dr. Juan Alejandro Valdivia en cooperación con la NASA, para pronosticar las tormentas solares, en lo que se llama "clima espacial". Para ello, cada hora el programa construido por el Dr. Valdivia recoge de la NASA datos de un satélite ubicado entre el Sol y la Tierra, que mide las emisiones electromagnéticas producidas por las explosiones sobre la superficie solar en dirección a la Tierra. De esta forma, se puede anticipar el comportamiento electromagnético y del plasma en el espacio, que entre otros efectos interfiere con las transmisiones de telecomunicaciones, afecta a los sistemas de electricidad en el norte de Canadá y Estados Unidos, e incluso pueden producir corrosión en las grandes tuberías, como las que se encuentran en Escandinavia y Siberia. Este proyecto existe desde hace un año, y el Dr. Valdivia cuenta con una página en Internet (http://fisica.ciencias.uchile.cl/spacesci/rt_pred/pre.html) donde se pueden seguir en tiempo real las fluctuaciones electromagnéticas del "space weather" .

Otro de los proyectos que se han beneficiado con el supercomputador es el que lleva a cabo el Dr. José Rogan, profesor de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile, en conjunto con otros dos físicos, Dr. Aldo Romero (Universidad Católica) y Dr. Gonzalo Gutiérrez (USACH). Su trabajo está centrado en cálculos complejos de dinámica molecular para determinar las propiedades estructurales y dinámicas de materiales semiconductores y amorfos. Esta investigación puede llevar a tener aplicaciones tecnológicas, ya que se trata de manejar estos materiales para optimizar sus propiedades. "El uso de este cluster nos permite hacer muchas cosas que antes no podíamos", dice el Dr. Rogan. "Ahora estamos en condiciones de hacer complejos cálculos que pueden contrastarse directamente con datos experimentales".

El cluster de la Facultad de Ciencias está proceso de expansión, y la idea es llegar en abril del 2001 a 32 CPU, "que equivale a un supercomputador a nivel internacional", señala el Dr. Valdivia. Mientras tanto, los académicos siguen aprovechando esta nueva capacidad computacional para todo tipo de cálculos, como el que tiene el Dr. Valdivia en la página Web sobre pronósticos de clasificación de países latinaomericanos, y en especial, de Chile, al Mundial de Fútbol, utilizando el método de Montecarlo (http://fisica.ciencias.uchile.cl/alejo/misc/futbol.html).

Y las aplicaciones a futuro son enormes. Como adelanta el Dr. Valdivia, ya existe un proyecto para desarrollar en la Facultad de Ciencias un modelo de clima optimizado para considerar la geografía chilena. "Hasta ahora, utilizamos modelos norteamericanos, que no tienen en cuenta la influencia que puede jugar un elemento topográfico como la Cordillera de los Andes. Con el supercomputador podríamos llegar a tener pronósticos muchísmos más precisos", concluye.

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